As mulheres nascidas por volta de 1940 em países como o Reino Unido e os EUA foram a primeira geração em que se fumou um número substancial de cigarros ao longo da vida adulta. Assim, só no século 21 é possível observar diretamente os efeitos do tabagismo prolongado, e da cessação prolongada, na mortalidade entre as mulheres no Reino Unido.

Para este estudo prospectivo, 1,3 de mulheres do Reino Unido foram recrutadas entre 1996 e 2001 e reavaliadas cerca de 3 e 8 anos mais tarde. Todas foram acompanhadas até 1 de janeiro de 2011, através do registro nacional de óbitos. As participantes do estudo foram questionadas se eram fumantes e ex-fumantes, e quantos cigarros fumavam atualmente. As ex-fumantes, tanto no início do estudo como no seguimento posterior de três anos, e que tinham parado de fumar antes dos 55 anos foram classificados pela idade que tinham quando pararam de fumar. Foram utilizados modelos de regressão de Cox para obter os riscos relativos ajustados que compararam categorias de fumantes ou ex-fumantes com outras mulheres que nunca fumaram.

Após a exclusão de 0,1 milhão de mulheres com a doença anterior, 1,2 milhões de mulheres foram mantidas, com média de nascimento em 1943 (IQR 1938-1946) e idade de 55 anos (IQR 52-60). De modo geral, 6% (66 489/1 180 652) morreram na idade média de 65 anos (SD 6).

No início do estudo, 20% (232 461) eram fumantes, 28% (328 417) eram ex-fumantes e 52% (619 774) eram não-fumantes. Em 12 anos de acompanhamento da mortalidade, as que fumavam no início do estudo tiveram uma taxa de mortalidade 2·76 (95% CI 2·71-2,81) em comparação com as não-fumantes, apesar de 44% da base de fumantes que responderam à reavaliação em oito anos terem parado de fumar.

A mortalidade foi triplicada, em grande parte independentemente da idade, em pessoas que ainda fumavam na reavaliação de três anos (taxa de proporção de 2·97, 2·88-3·07).

Mesmo para as mulheres que fumavam menos de 10 cigarros por dia no início do estudo, 12 anos, a mortalidade foi duplicada (taxa de proporção de 1·98, 1·91-2·04).

Das 30 causas mais comuns de morte, 23 foram aumentadas significativamente em fumantes; para câncer de pulmão, a relação da taxa era de 21·4 (19·7-23·2). O excesso de mortalidade entre os fumantes (em comparação com não-fumantes) foi principalmente por doenças que, como o câncer de pulmão, podem ser causados ​​pelo fumo.

Entre os ex-fumantes que tinham parado de forma permanente em idades de 25-34 anos, ou em idades 35-44 anos, os respectivos riscos relativos foram 1·05 (95% CI 1·00-1·11) e 1·20 (1·14 -1·26) para todas as causas de mortalidade e 1·84 (1·45-2·34) e 3·34 (2·76-4·03) para a mortalidade por câncer de pulmão.

Assim, embora alguns excessos de mortalidade permaneça entre estes ex-fumantes de longo prazo, é de apenas 3% e 10% do excesso de mortalidade entre as mulheres que continuaram fumando. Se combinado com as taxas nacionais de mortalidade do Reino Unido em 2010, as taxas de mortalidade triplicaram entre os fumantes, indicando que 53% dos fumantes e 22% dos não-fumantes morrem antes dos 80 anos de idade, uma diferença de 11 anos de vida útil.

Entre as mulheres do Reino Unido, dois terços de todas as mortes de fumantes na faixa dos 50, 60 e 70 anos são causadas pelo tabagismo; fumantes perdem pelo menos 10 anos de vida útil. Embora os perigos de fumar até os 40 anos de idade e parar ainda sejam substanciais, os perigos de continuar fumando são dez vezes maiores. Parar antes dos 40 anos (de preferência bem antes) evita que mais de 90% do excesso de mortalidade causada pelo tabagismo contínuo; parar antes dos 30 anos evita mais de 97% do mesmo.

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